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Explosión del USS Maine y la guerra hispanoamericana

Explosión del USS Maine y la guerra hispanoamericana

El hundimiento de USS Maine tuvo lugar el 15 de febrero de 1898 y contribuyó al estallido de la guerra hispanoamericana en abril. Después de años de disturbios en Cuba, las tensiones comenzaron a intensificarse en la década de 1890. Tratando de calmar al público estadounidense, que había estado pidiendo intervención, y para proteger los intereses comerciales, el presidente William McKinley ordenó a la Marina de los EE. UU. Que enviara un buque de guerra a La Habana. Al llegar en enero de 1898, USS Maine se hundió el 15 de febrero después de que una explosión destruyera la nave.

Los informes iniciales concluyeron que Maine había sido hundido por una mina naval. Provocando una ola de indignación en los Estados Unidos, la pérdida del barco ayudó a empujar a la nación hacia la guerra. Aunque un informe posterior en 1911 también concluyó que una mina causó la explosión, algunos comenzaron a creer que fue el resultado de un incendio de polvo de carbón. Una investigación posterior en 1974 también favoreció la teoría del polvo de carbón, aunque sus hallazgos han sido cuestionados.

Fondo

Desde fines de la década de 1860, se habían realizado esfuerzos en Cuba para poner fin al dominio colonial español. En 1868, los cubanos comenzaron una rebelión de diez años contra sus señores españoles. Aunque fue aplastada en 1878, la guerra había generado un amplio apoyo a la causa cubana en los Estados Unidos. Diecisiete años después, en 1895, los cubanos se levantaron nuevamente en la revolución. Para combatir esto, el gobierno español envió al general Valeriano Weyler y Nicolau para aplastar a los rebeldes. Al llegar a Cuba, Weyler comenzó una brutal campaña contra el pueblo cubano que involucró el uso de campos de concentración en provincias rebeldes.

Este enfoque llevó a la muerte de más de 100,000 cubanos y Weyler fue rápidamente apodado "el Carnicero" por la prensa estadounidense. Las historias de atrocidades en Cuba fueron inventadas por la "prensa amarilla", y el público presionó cada vez más a los presidentes Grover Cleveland y William McKinley para que intervinieran. Trabajando a través de canales diplomáticos, McKinley pudo calmar la situación y Weyler fue llamado a España a fines de 1897. El siguiente enero, los partidarios de Weyler comenzaron una serie de disturbios en La Habana. Preocupado por los ciudadanos estadounidenses y los intereses comerciales en el área, McKinley eligió enviar un buque de guerra a la ciudad.

Llegando a la Habana

Después de discutir este curso de acción con los españoles y recibir su bendición, McKinley pasó su solicitud a la Marina de los EE. UU. Para cumplir con las órdenes del presidente, el acorazado de segunda clase USS Maine fue separado del Escuadrón del Atlántico Norte en Key West el 24 de enero de 1898. Comisionado en 1895, Maine poseía cuatro cañones de 10 "y era capaz de vapor a 17 nudos. Con una tripulación de 354, Maine había pasado la totalidad de su breve carrera operando a lo largo de la costa este. Comandado por el Capitán Charles Sigsbee, Maine Entró en el puerto de La Habana el 25 de enero de 1898.

USS Maine entrando en el puerto de La Habana, enero de 1898. Departamento de Defensa de los EE. UU.

Anclando en el centro del puerto, Maine recibió las cortesías habituales de las autoridades españolas. Aunque la llegada de Maine tuvo un efecto calmante sobre la situación en la ciudad, los españoles permanecieron recelosos de las intenciones estadounidenses. Deseando evitar un posible incidente que involucrara a sus hombres, Sigsbee los restringió a la nave y no se les dio libertad. En los dias despues MaineA su llegada, Sigsbee se reunió regularmente con el cónsul estadounidense, Fitzhugh Lee. Hablando sobre el estado de las cosas en la isla, ambos recomendaron que se enviara otro barco cuando llegara el momento de Maine para partir

Contralmirante Charles D. Sigsbee. Comando de Historia y Patrimonio Naval de Estados Unidos

Pérdida de Maine

A las 9:40 de la tarde del 15 de febrero, el puerto fue iluminado por una explosión masiva que arrasó la sección delantera de Maine cuando detonaron cinco toneladas de pólvora para las armas del barco. Destruyendo el tercio delantero de la nave, Maine se hundió en el puerto. Inmediatamente, la asistencia vino del vapor americano Ciudad de washington y el crucero español Alfonso XII, con botes rodeando los restos en llamas del acorazado para recoger a los sobrevivientes. En total, 252 murieron en la explosión, y otros ocho murieron en tierra en los días siguientes.

Investigación

A lo largo de la terrible experiencia, los españoles mostraron una gran compasión por los heridos y respeto por los marineros estadounidenses muertos. Su comportamiento llevó a Sigsbee a informar al Departamento de Marina que "la opinión pública debería suspenderse hasta nuevo informe", ya que sentía que los españoles no estaban involucrados en el hundimiento de su barco. Para investigar la pérdida de Maine, la Marina rápidamente formó una junta de investigación. Debido al estado del naufragio y la falta de experiencia, su investigación no fue tan exhaustiva como los esfuerzos posteriores. El 28 de marzo, la junta anunció que el barco había sido hundido por una mina naval.

El hallazgo de la junta desencadenó una ola de indignación pública en los Estados Unidos y alimentó los llamados a la guerra. Mientras no el causa de la guerra hispanoamericana, gritos de "¡Recuerda el Maine! " Sirvió para acelerar el inminente estancamiento diplomático sobre Cuba. El 11 de abril, McKinley solicitó permiso al Congreso para intervenir en Cuba y diez días después ordenó un bloqueo naval de la isla. Este último paso llevó a España a declarar la guerra el 23 de abril, y Estados Unidos hizo lo mismo el 25.

Secuelas

En 1911, se realizó una segunda investigación sobre el hundimiento de Maine luego de una solicitud para remover los restos del puerto. Al construir un ataúd alrededor de los restos de la nave, el esfuerzo de rescate permitió a los investigadores investigar el naufragio. Al examinar las placas del casco inferior alrededor de la revista de reserva delantera, los investigadores descubrieron que estaban dobladas hacia adentro y hacia atrás. Usando esta información, nuevamente concluyeron que una mina había sido detonada debajo de la nave. Aunque aceptado por la Marina, los hallazgos de la junta fueron disputados por expertos en el campo, algunos de los cuales presentaron una teoría de que la combustión de polvo de carbón en un búnker adyacente a la revista había provocado la explosión.

Trabajadores que se preparan para levantar los restos del USS Maine, 1910. Comando de Historia y Patrimonio Naval de EE. UU.

El caso de USS Maine fue reabierto en 1974 por el almirante Hyman G. Rickover, quien creía que la ciencia moderna podría dar una respuesta a la pérdida de la nave. Después de consultar a expertos y volver a examinar los documentos de las dos primeras investigaciones, Rickover y su equipo concluyeron que el daño era incompatible con el causado por una mina. Rickover declaró que la causa más probable fue un incendio de polvo de carbón. En los años posteriores al informe de Rickover, sus hallazgos han sido disputados y hasta el día de hoy no ha habido una respuesta final sobre qué causó la explosión.