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Cómo los dinosaurios masculinos diferían de los dinosaurios femeninos

Cómo los dinosaurios masculinos diferían de los dinosaurios femeninos

El dimorfismo sexual, una diferencia pronunciada en el tamaño y la apariencia entre los machos adultos y las hembras adultas de una especie determinada, más allá de sus genitales, es una característica común del reino animal, y los dinosaurios no fueron la excepción. No es inusual que las hembras de algunas especies de aves (que evolucionaron de los dinosaurios) sean más grandes y coloridas que los machos, por ejemplo, y todos estamos familiarizados con las garras gigantes y únicas de los cangrejos violinistas machos, que usan para atraer compañeros.

Sin embargo, cuando se trata de dimorfismo sexual en dinosaurios, la evidencia directa es mucho más incierta. Para empezar, la relativa escasez de fósiles de dinosaurios, incluso los géneros más conocidos generalmente están representados por solo unas pocas docenas de esqueletos, hace que sea peligroso sacar conclusiones sobre los tamaños relativos de machos y hembras. Y segundo, los huesos por sí solos pueden no tener mucho que decirnos sobre las características sexuales secundarias de un dinosaurio (algunas de las cuales consistían en tejidos blandos difíciles de preservar), mucho menos sobre el sexo real del individuo en cuestión.

Dinosaurios hembras tenían caderas más grandes

Gracias a los requisitos inflexibles de la biología, hay una manera segura de distinguir los dinosaurios machos y hembras: el tamaño de las caderas de un individuo. Las hembras de dinosaurios grandes como Tyrannosaurus Rex y Deinocheirus pusieron huevos relativamente grandes, por lo que sus caderas se habrían configurado de una manera que permitiera el paso fácil (de manera análoga, las caderas de las hembras humanas adultas son notablemente más anchas que las de los machos, para permitir un parto más fácil). El único problema aquí es que tenemos muy pocos ejemplos específicos de este tipo de dimorfismo sexual; ¡Es una regla dictada principalmente por la lógica!

Curiosamente, T. Rex parece haber tenido dimorfismo sexual de otra manera: muchos paleontólogos ahora creen que las hembras de esta especie eran significativamente más grandes que los machos, por encima del tamaño de sus caderas. Lo que esto implica, en términos evolutivos, es que las hembras T. Rex fueron particularmente selectivas con respecto a la selección de parejas, y pueden haber hecho la mayor parte de la caza también. Esto contrasta con los mamíferos modernos como la morsa, en la que los machos (mucho más grandes) compiten por el derecho a aparearse con hembras más pequeñas, pero está perfectamente sincronizado con (digamos) el comportamiento de los leones africanos modernos.

Los dinosaurios machos tenían crestas y volantes más grandes

T. Rex es uno de los pocos dinosaurios cuyas hembras preguntaron (en sentido figurado, por supuesto): "¿Mis caderas se ven grandes?" Pero al carecer de evidencia fósil clara sobre el tamaño relativo de la cadera, los paleontólogos no tienen más remedio que confiar en las características sexuales secundarias. Protoceratops es un buen estudio de caso sobre la dificultad de inferir dimorfismo sexual en dinosaurios extintos hace mucho tiempo: algunos paleontólogos creen que los machos poseían volantes más grandes y elaborados, que estaban destinados en parte a exhibiciones de apareamiento (afortunadamente, no hay escasez de fósiles de Protoceratops, lo que significa hay una gran cantidad de individuos para comparar). Lo mismo parece ser cierto, en mayor o menor medida, de otros géneros ceratopsianos.

Últimamente, gran parte de la acción en los estudios de género de dinosaurios se ha centrado en los hadrosaurios, los dinosaurios de pico de pato que eran gruesos en el suelo en América del Norte y Eurasia durante el período Cretácico tardío, muchos de los cuales (como Parasaurolophus y Lambeosaurus) se caracterizaron por sus grandes y ornamentadas crestas de la cabeza. Como regla general, los hadrosaurios masculinos parecen haber diferido en tamaño y ornamentación general de los hadrosaurios femeninos, aunque, por supuesto, la medida en que esto es cierto (si es que es cierto) varía significativamente de un género a otro.

Los dinosaurios emplumados eran sexualmente dimórficos

Como se mencionó anteriormente, algunos de los dimorfismos sexuales más pronunciados en el reino animal se encuentran en las aves, que (casi con certeza) descendieron de los dinosaurios emplumados de la Era Mesozoica posterior. El problema de extrapolar estas diferencias hace 100 millones de años es que puede ser un gran desafío reconstruir el tamaño, el color y la orientación de las plumas de los dinosaurios, aunque los paleontólogos han logrado algunos éxitos notables (estableciendo el color de especímenes antiguos de Archaeopteryx y Anchiornis, por ejemplo, examinando células de pigmento fosilizadas).

Sin embargo, dado el parentesco evolutivo entre los dinosaurios y las aves, no sería una gran sorpresa si, por ejemplo, los Velociraptors machos fueran de colores más brillantes que las hembras, o si un dinosaurio "imitador de pájaros" luciera algún tipo de exhibición plumosa destinada a atraer a los machos . Tenemos algunos indicios tentadores de que los Oviraptores machos fueron responsables de la mayor parte del cuidado parental, criando huevos después de que la hembra los puso; Si esto es cierto, entonces parece lógico que los sexos de los dinosaurios emplumados difieran en su disposición y apariencia.

El género de un dinosaurio puede ser difícil de determinar

Como se indicó anteriormente, un problema importante con el establecimiento del dimorfismo sexual en los dinosaurios es la falta de una población representativa. Los ornitólogos pueden recolectar fácilmente evidencia sobre las especies de aves existentes, pero un paleontólogo tiene suerte si su dinosaurio de elección está representado por más de un puñado de fósiles. Al carecer de esta evidencia estadística, siempre es posible que las variaciones observadas en los fósiles de dinosaurios no tengan nada que ver con el sexo: tal vez dos esqueletos de diferente tamaño pertenecían a machos de regiones muy separadas, o de diferentes edades, o tal vez los dinosaurios simplemente variaban individualmente de la forma en que lo hacen los humanos. . En cualquier caso, los paleontólogos tienen la responsabilidad de proporcionar evidencia concluyente de las diferencias sexuales entre los dinosaurios; de lo contrario, todos estamos buscando a tientas en la oscuridad.