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¿Qué causa el rigor mortis?

¿Qué causa el rigor mortis?

Unas pocas horas después de que una persona o animal muere, las articulaciones del cuerpo se endurecen y se bloquean en su lugar. Este endurecimiento se llama rigor mortis. Es solo una condición temporal. Dependiendo de la temperatura corporal y otras condiciones, el rigor mortis dura aproximadamente 72 horas. El fenómeno es causado por la contracción parcial de los músculos esqueléticos. Los músculos no pueden relajarse, por lo que las articulaciones se fijan en su lugar.

El papel de los iones de calcio y ATP

Después de la muerte, las membranas de las células musculares se vuelven más permeables a los iones de calcio. Las células musculares vivas gastan energía para transportar iones de calcio al exterior de las células. Los iones de calcio que fluyen hacia las células musculares promueven la unión entre la actina y la miosina, dos tipos de fibras que trabajan juntas en la contracción muscular. Las fibras musculares se acortan cada vez más hasta que se contraen por completo o mientras el neurotransmisor acetilcolina y la molécula de energía adenosina trifosfato (ATP) estén presentes. Sin embargo, los músculos necesitan ATP para liberarse de un estado contraído (se usa para bombear el calcio fuera de las células para que las fibras puedan desenclavarse entre sí).

Cuando un organismo muere, las reacciones que reciclan el ATP finalmente se detienen. La respiración y la circulación ya no proporcionan oxígeno, pero la respiración continúa anaeróbicamente por un corto tiempo. Las reservas de ATP se agotan rápidamente por la contracción muscular y otros procesos celulares. Cuando se agota el ATP, se detiene el bombeo de calcio. Esto significa que las fibras de actina y miosina permanecerán unidas hasta que los músculos comiencen a descomponerse.

¿Cuánto dura el rigor mortis?

El rigor mortis se puede usar para ayudar a estimar la hora de la muerte. Los músculos funcionan normalmente inmediatamente después de la muerte. El inicio del rigor mortis puede variar de 10 minutos a varias horas, dependiendo de factores como la temperatura (el enfriamiento rápido de un cuerpo puede inhibir el rigor mortis, pero ocurre al descongelarse). En condiciones normales, el proceso se inicia en cuatro horas. Los músculos faciales y otros músculos pequeños se ven afectados antes que los músculos más grandes. La rigidez máxima se alcanza alrededor de las 12-24 horas post mortem. Los músculos faciales se ven afectados primero, y luego el rigor se extiende a otras partes del cuerpo. Las articulaciones están rígidas durante 1-3 días, pero después de este tiempo, la descomposición general del tejido y la fuga de enzimas digestivas intracelulares lisosómicas harán que los músculos se relajen. Es interesante notar que la carne generalmente se considera más tierna si se come después de que haya pasado el rigor mortis.

Fuentes

  • Hall, John E. y Arthur C. Guyton. Guyton and Hall Textbook of Medical Physiology. Filadelfia, PA: Saunders / Elsevier, 2011. MD Consult. Web. 26 de enero de 2015.
  • Peress, Robin. Rigor mortis en la escena del crimen. Discovery Fit & Health, 2011. Web. 4 de diciembre de 2011.